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National Interscholastic Cycling Association (NICA)

La Rapha Foundation a été fondée avec l’objectif de bâtir un meilleur avenir au vélo, en servant de source d’inspiration, de moteur et de soutien à la prochaine génération de coureurs et de coureuses. Parmi les premières organisations à recevoir un don, la NICA est une organisation à but non lucratif qui encourage les jeunes à faire du VTT et à participer à des courses aux États-Unis.

La NICA contribue à l’édification des esprits, des corps, des caractères et des communautés grâce au cyclisme. Fondée en 2009, la NICA offre une variété d'expériences liées au cyclisme aux étudiants-athlètes des collèges et lycées qui reflètent ses valeurs de plaisir, d'inclusivité, d'équité, de respect et de communauté.

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Avec plus de 40 000 jeunes ayant participé à ses programmes depuis sa création en 2009, la National Interscholastic Cycling Association a une large portée. Ses 27 ligues d'État et régionales proposent actuellement des activités régulières et des compétitions de VTT. Le nombre de ligues ne cesse de croître, tout comme le nombre de coureurs. La NICA se targue d'une croissance annuelle moyenne de la participation de plus de 30 %.

« La NICA fournit le leadership, les services et la gouvernance nécessaires aux ligues locales pour produire des événements de VTT dans leurs communautés. » déclare Emily McDonald, responsable de la communication et du marketing de la NICA. « Les ligues NICA sont en grande partie fondées sur le volontariat. Les personnes qui souhaitent introduire le VTT dans leur communauté font appel à notre organisation pour les aider à créer une ligue. Nous fournissons aux nouvelles ligues le cadre, la formation et le soutien financier nécessaires pour développer un programme de VTT pour les jeunes dans leur communauté. »

« Amener les enfants à sortir. Amener les enfants à mieux respecter leur environnement. Amener les enfants à travailler ensemble. »

L'idée est simple : le VTT offre une voie alternative aux enfants qui ont été écartés des sports nord-américains plus traditionnels comme le basket-ball, le baseball et le football, ou ne veulent pas y jouer. En effet, l'ancien président de la NICA, Austin McInerny, plaisante souvent sur le fait qu'il n'a jamais été admis dans l'équipe de basket du lycée et qu'il s'est donc tourné vers le cyclisme.

En donnant du pouvoir à ces ligues locales, la NICA fournit « un endroit pour les enfants – qu'ils soient intéressés par la compétition ou non – pour faire partie de quelque chose qui change la vie. Amener les enfants à sortir. Amener les enfants à mieux respecter leur environnement. Amener les enfants à travailler ensemble », résume Eric Breit, responsable des subventions.

La NICA ouvre la voie à une plus grande inclusion et à une plus grande diversité des étudiants-athlètes, ce qui est particulièrement important dans un sport qui est si majoritairement masculin, de classe moyenne et blanc.

« Nous reconnaissons qu'il existe des barrières à l'entrée », déclare Breit. Voilà pourquoi le conseil d'administration a pris la décision intentionnelle de modifier nos valeurs pour y inclure l’équité et de se concentrer sur l'accroissement de la diversité. C’est également pour cela que nous avons lancé notre programme GRiT, ou « Girls Riding Together », lors d'une conférence des dirigeants.

La participation féminine à la NICA dépasse à peine 20 %, mais ces chiffres ont augmenté grâce à la subvention de la Rapha Foundation. La subvention de 150 000 $ a été allouée au développement et à l'expansion des initiatives GRiT à travers le pays, ainsi qu'à l'embauche d'un gestionnaire de programme à temps plein.

Les ligues du Maryland, de Pennsylvanie, du New Jersey et de New York ont uni leurs forces et utilisé le financement de Rapha pour créer une campagne coordonnée de marketing et de recrutement destinée aux étudiantes-athlètes et aux femmes souhaitant devenir entraîneuses. La ligue du Montana a utilisé les fonds pour offrir des bourses d'études aux filles afin qu'elles puissent participer à des camps de cyclisme, à des événements de recrutement de pré-saison et à des événements d'entraînement conjoints entre équipes et ligues. La ligue du Texas a formé davantage d'entraîneuses, tandis que les ligues de Caroline du Nord et de Virginie ont investi dans la sensibilisation des écoles publiques. Nous avons rencontré quatre athlètes participant au programme GRiT de la NICA pour connaître leurs expériences.

Nous reconnaissons qu'il existe des barrières à l'entrée, c'est pourquoi, il y a deux ans, le conseil d'administration a pris la décision intentionnelle de changer nos valeurs pour inclure l'équité, et se concentrer sur l'augmentation de la diversité. »

« Mon frère et moi sommes tous deux entraîneurs principaux d'équipes, et nous aimons poursuivre l'héritage de notre grand-père, qui était un entraîneur cycliste apprécié. La NICA me donne la structure et la plate-forme pour introduire plus de débutants dans le VTT, tout en poussant les athlètes plus qualifiés. L'entraînement que nous recevons m'a ouvert les yeux sur les possibilités de développer notre équipe pour en faire un groupe d'athlètes bien équilibré qui ne se contente pas de rouler, mais qui consacre aussi du temps aux parcs et aux sentiers que nous apprécions tous. »

- Carrie Hammond.

« Faire partie de la NICA c’est appartenir à une communauté dans laquelle on se sent en famille. J'ai rencontré des gens incroyables, je me suis fait des souvenirs inoubliables lors des courses et, grâce à la NICA, j'ai découvert mon amour pour la course et le leadership. Le programme NICA GRiT m'a donné l'occasion d'être leader pour les athlètes féminines en Caroline du Nord et de faire en sorte qu'elles se sentent soutenues dans ce sport dominé par les hommes. »

- Amalie McCracken.

« Avec la NICA, j'aime les compétitions mais j'apprécie également tout le soutien que les entraîneurs et les étudiants-athlètes apportent sur le terrain comme en dehors. Depuis deux ans que je suis athlète au sein de la NICA, ma connaissance des sentiers s'est énormément développée, et j'en ai maintenant toute une liste que je veux essayer un jour. En tant qu'athlète NICA, j'ai gagné une place d'ambassadrice GRiT, j'ai organisé une clinique de vélo pour les jeunes de ma communauté et j'ai augmenté mon endurance en me rendant à l'école à vélo pendant la pandémie. »

- Aleiah Marin.

« Pour moi, faire partie de la NICA, c'est faire partie d'un groupe diversifié de personnes qui aiment le VTT pour différentes raisons. La NICA, ce n'est pas seulement l'aspect course, c'est aussi les expériences et les liens que nous formons avec différentes personnes sur le vélo. Toutes les personnes que j'ai rencontrées au sein de la communauté NICA m'ont encouragée, et la plupart d'entre elles venaient d'endroits et d'États différents. L'association m'a ouvert de nombreuses opportunités auxquelles je ne me serais jamais attendue, le tout dans un environnement aimant et accueillant. »

- Adele Ward.

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