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Le terrain d'essai ultime

Des grands tours aux Classiques de printemps, en passant par les parcours de cyclocross dont on ressort couvert de boue, découvrez pourquoi le cyclisme professionnel sera toujours le terrain d'essai ultime pour nos vêtements de course de haut niveau.

09 April 2021

Avec des courses d'un jour pouvant atteindre 300 km et des Grands Tours plus de dix fois plus longs, le cyclisme professionnel est le terrain d'essai par excellence. Les coureuses et les coureurs professionnels passent plus de temps que quiconque à tourner les pédales, et ce n'est pas seulement le temps qu'ils passent en selle qui les distingue.

Jour après jour, semaine après semaine, ils courent et s'entraînent quel que soit le temps. Qu'ils s'élancent de la selle pour combler un écart, qu'ils passent la vitesse supérieure dans un col ou qu'ils roulent sur les pavés lors des Classiques de printemps, les professionnel·le·s mettent leur équipement à l'épreuve comme personne d'autre.

Créée à l'origine pour l'équipe Rapha-Condor en 2011, la collection Pro Team a été conçue pour répondre aux demandes exigeantes des meilleurs coureurs du monde. Rapidement après, elle a été conduite à la victoire par l'équipe la plus performante de l'ère moderne : le Team Sky. Cat Heraty, la créatrice en chef chez Rapha à l'époque, se souvient que la philosophie des gains marginaux de l'équipe a eu un effet transformateur.

« Au cours des cinq premiers mois du partenariat, j'ai travaillé sur un truc aussi dément que 180 pièces de vêtements différentes », a-t-elle déclaré. « J'étais habituée à une charge de travail intense, mais là, c'était un autre niveau. Nous avions une gamme initiale qui comprenait des vêtements de course et des vêtements de loisirs, mais l'équipe revenait constamment avec de nouvelles exigences. »

L'une de ces nouvelles pièces était la combinaison de course développée avant le Giro d'Italia 2015. Piers Thomas, qui dirigeait à l'époque Elite Athlete Innovation pour Rapha, a réuni une équipe d'experts en tests pour faire de cette combinaison la plus rapide du peloton.

« Nous avions Rob Hayles, un champion du monde sur piste, comme pilote d'essai et un aérodynamicien dévoué, ainsi que l'expertise des techniciens de la soufflerie », nous dit Piers. « En ce qui concerne les textiles, il s'agissait d'un exercice de sourcing. Nous avons fait de l'imagerie microscopique pour déterminer quel était le meilleur textile, puis nous nous sommes concentrés sur l'élément de forme de la combinaison.

« Nous avons envisagé les choses d'une manière totalement différente, en nous inspirant des modèles japonais et en supprimant la couture normale de la taille au profit d'une construction différente. Au lieu de placer les coutures là où elles avaient toujours été, nous les avons placées sur les bords de fuite du vêtement, là où nous le voulions. »

Finalement, la rapidité de la combinaison a été prouvée cette année-là par la victoire d'Elia Viviani lors de la première étape du Giro. Mais plus important encore pour l'équipe, elle a été testée et approuvée en soufflerie : « Nous avons travaillé avec l'université de Southampton pour tester un tas de combinaisons, de textiles et de systèmes différents à porter sur le corps, ainsi que les chaussettes. Nul doute que nous avions la combinaison la plus rapide. »

En plus d'aider les équipes professionnelles à obtenir des résultats, les technologies testées dans nombre de nos pièces les plus innovantes se retrouvent dans la gamme principale, comme l'a souligné Piers. « Il y a des éléments fonctionnels comme les languettes de tissu carrées utilisées pour renforcer les poches. Avant de travailler avec l'équipe Sky, il y avait une bande de ruban thermocollée dans le dos qui empêchait le tissu de s'étirer. Nous avons également introduit des pinces sur les épaules plutôt que des coutures sur toute la longueur des combinaisons aérodynamiques, et nous avons commencé à imprimer le brassard Rapha au lieu de le coudre, tout cela pour gagner quelques grammes. Ce ne sont que de petites choses, mais elles font la différence. »

En portant des vêtements Pro Team, les coureurs du Team Sky ont gagné trois Tour de France et un Monument, lors de Liège-Bastogne-Liège 2016, où Wout Poels a franchi la ligne d'arrivée avec une autre innovation de Rapha : le Pro Team Shadow Jersey conçu pour faire face aux intempéries.

Tout comme ces coureurs, nos partenariats techniques ont eux aussi évolué. Ces dernières saisons, nous avons poursuivi notre quête de performance avec l'équipe féminine Canyon//SRAM et l'équipe masculine EF Education-Nippo, ainsi qu'avec un grand nombre de coureuses et de coureurs individuels qui participent à des courses de cyclocross et d'ultra-endurance.

Parmi les personnes les plus impliquées dans notre programme de tests d'usure figurent la triple championne canadienne de cyclocross Maghalie Rochette et le capitaine de route australien d'EF Mitch Docker. Tous deux insistent sur la valeur des tests d'usure pour leurs ambitions en matière de course.

« Dans le haut niveau, nous sommes toutes à la recherche de petites marges qui font la différence », nous a rappelé Maghalie. « Tout le monde participe à des courses de très haut niveau, alors les petits détails de votre équipement qui vous dérangent – la pression sur vos épaules ou le fait de ne pas pouvoir atteindre vos poches – ne sont que des petits détails, mais au final, ils vous affectent.

« Si vous pouvez juste oublier que votre tenue est là, c’est qu’elle est vraiment utile. Je considère les tests d'usure comme une partie importante de ma préparation pour une course. Ayant testé chaque élément de mon sac de course dans toutes sortes de conditions et de températures, je sais exactement quelle tenue choisir le jour de la course. »

Bien qu'il évolue dans un environnement très différent, Mitch se fait l'écho des sentiments de Maghalie. « Avant, vous aviez juste votre tenue et il n'y avait aucune possibilité de développement, mais aujourd'hui, vous ne pouvez pas vous permettre d'avoir autre chose que la meilleure tenue », nous a-t-il dit. « On accorde tellement d'importance aux pourcentages, qu'il s'agisse de la nutrition, de la position de contre-la-montre ou de la tenue que l'on porte.

« Outre la différence physique que fait votre équipement – couper le vent un peu plus vite ou économiser un watt ici ou là – il y a l'effet psychologique. Si quelqu'un croit qu'il a la meilleure tenue, il croit qu'il peut gagner. C'est là que je sens que j'ai l'avantage.

« En tant qu'équipe, nous devons parcourir des centaines de milliers de kilomètres chaque saison et ce retour d'information est un atout. C'est passionnant pour moi que Rapha veuille entendre ce que je pense et apporter ensuite des améliorations aux tenues que l'équipe et le consommateur final utilisent. »

« Le meilleur exemple de produit sur lequel nous avons travaillé ensemble est le Pro Team Powerweave Bib Short. Plusieurs coureurs de l'équipe souhaitaient un cuissard un peu plus compressif qui offrirait une meilleure gestion de l'humidité au cours des longues courses.

« Rapha s'est rendu sur place, a développé ce tissu de pointe. Mieux encore, ils nous ont fait participer au processus de test d'usure. Maintenant, en tant que coureurs de l'équipe, nous avons une autre arme dans notre arsenal. Et nous lui faisons confiance à 100% car nous avons contribué à son développement. »

Avec une version d'équipe portée aujourd’hui au plus haut niveau par les leaders d'EF Education-Nippo – de Rigoberto Uràn à Hugh Carthy – le cuissard Powerweave est révélateur de la collection Pro Team dans son ensemble. Depuis ses modestes débuts il y a plus de dix ans jusqu'à l'apogée dans son domaine, la collection a toujours été conçue et développée en tenant compte des avis des coureuses et coureurs professionnels. Ensemble, nous testons nos limites pour que vous puissiez tester les vôtres.

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